aceite de ricino

La investigaci√≥n y el desarrollo de nuevos productos qu√≠micos m√°s sostenibles se consideran uno de los grandes retos de la industria qu√≠mica en la actualidad. La ‚Äúqu√≠mica verde‚ÄĚ trata de encontrar productos menos contaminantes o renovables a partir de material vegetal, con el fin de que substituyan materiales contaminantes obtenidos de fuentes no renovables. La reci√©n elaboraci√≥n de productos como los biopl√°sticos y los biocombustibles son ejemplos del actual inter√©s en la investigaci√≥n de nuevos productos alternativos a aquellos derivados del petr√≥leo.

Aunque la industria qu√≠mica tradicional ejerce mucha presi√≥n en el mercado, los bioproductos representan actualmente una peque√Īa pero creciente parte del mercado de materias energ√©ticas e industriales. Una de las especies vegetales que est√°n siendo estudiadas con estos fines es el ricino.

El Ricino (Ricinus communis L.) es una de las 7.000 especies de la familia de las euforbi√°ceas, posiblemente originaria de Etiopia, √Āfrica. La planta del ricino se encuentra de forma salvaje en suelos calientes, excepto en lugares muy secos. Hoy en d√≠a, su cultivo n solo se centra en regiones tropicales, sino tambi√©n en gran cantidad de pa√≠ses, en todo el mundo, que poseen un clima temperado. Aunque las condiciones optimas para su cultivo se encuentran en: Brasil, Ecuador y el Sur de Asia. El ricino salvaje es una planta perenne en forma de arbusto o √°rbol, en cambio en zonas temperadas denomina la variedad arbustiva, una planta mucho m√°s peque√Īa y anual.

Las condiciones optimas para su cultivo son: ausencia de heladas, suelos bien drenados y mucha luz. La irrigación del cultivo influye mucho en su producción, ya que su aumento se traduce en un mayor rendimiento. Lo ideal sería una irrigación de 450 litros/ m2, ya que el exceso de humedad a final del ciclo de crecimiento o durante la floración puede perjudicar su madurado.

A trav√©s de esta planta se pueden obtener varios subproductos como: la glicerina y los rematantes fibrosos ideales para la elaboraci√≥n de fertilizantes org√°nicos. El principal producto de esta planta es el aceite, llamado aceite de ricino o castor oil; en ingl√©s. Seg√ļn la variedad de ricino la cantidad de aceite contenido en las semillas variar√°. Y la calidad del aceite depender√° del m√©todo de extracci√≥n utilizado. La caracter√≠stica principal de este aceite es que posee propiedades qu√≠micas que lo hacen √ļnico. Est√° compuesto en un 90% de un √ļnico √°cido graso (√°cido ricinol√©ico) que contiene un radical hidroxilo que lo hace soluble en alcohol a baja temperatura, es muy viscoso y con propiedades f√≠sicas especiales. Tiene un peso molecular de 298 gramos/ mol, el punto de fusi√≥n en 5¬ļC y el punto de salificaci√≥n de -12¬ļC a -18¬ļC. Estas caracter√≠sticas hacen que sea un producto de gran inter√©s para la industria qu√≠mica como fuente de materia prima.

El aceite de ricino tiene una gran variedad de aplicaciones en la industrial, como por ejemplo: en la composición de pinturas, barnices, cosméticos, productos terapéuticos, lubricantes y combustibles de aviones, plásticos, nilón, etc. Actualmente se están estudiando las propiedades de este aceite para la producción de biodiesel. Los principales consumidores del aceite de ricino son los países desarrollados que destinan este producto como insumo de la industria química. Pero la posibilidad de producción de biodiesel a partir del aceite generará un nuevo mercado para este producto. Solamente este mercado sería capaz de absorber la totalidad de la producción actual de los países productores. Por otro lado, los grandes productores de ricino son India, China y Brasil. Estos tres países representan un 93% de su producción mundial, por lo que dominan el mercado en la actualidad.

Seg√ļn lo expuesto, el aceite de ricino constituye en la actualidad una de las materias primas m√°s importantes de la denominada ‚ÄĚqu√≠mica verde‚ÄĚ debido a su amplio uso en las actividades industriales. Su alta composici√≥n en √°cido ricinol√©ico lo convierte en un recurso interesante para la industria qu√≠mica y existe una gran demanda por parte de pa√≠ses como Francia, Alemania y Holanda. La elevada cotizaci√≥n del ricino en el mercado internacional respecto a otros productos vegetales y su creciente demanda, fomentan el inter√©s por extender este cultivo en zonas temperadas, como es el caso de los pa√≠ses mediterr√°neos.